Расположенная на скалистом островке между двумя озёрами Хаапавеси и Пихлаявеси, составными частями озера Сайма, крепость была первой, построенной шведами с расчётом на противостояние артиллерии.

Решение на строительство крепости было принято Эриком Аксельссоном Тоттом, датчанином, одним из выдающихся шведских государственных деятелей. Он считал, что необходимо укреплять новые, стратегически важные границы королевства от новгородцев. Если с новгородцами шведы ещё кое как справлялись, то уже после присоединения Новгорода Великого к России (1478 год) опасность для Швеции возросла многократно. Возведение новой крепости на пути продвижения русских стало острой необходимостью.

В 1475 году Тотт, отвечавший за строительство Выборгской крепости, заложил основу новой цитадели, деревянной, которая немедленно стала подвергаться разорению со стороны России (после присоединения Великого Новгорода к Москве, 1478 год, Русь стали называть Россией). Как утверждали русские дипломаты, крепость была построена на территории Великого княжества Московского (на территории Господина Великого Новгорода первоначально). В 1477 году деревянный острог был заменён на каменный. Окрестили укрепление в честь святого Олафа - Олафсборг. При жизни Олаф был конунгом Норвегии. Святой очень популярен в Скандинавии, например в Выборгском зАмке донжон тоже носит его имя.

Для поддержки и обслуги Олавинлинны (финское название) основали поселение – Нюслот (совр. Савонлинна). Привилегии города посёлок получил в 1639-1683 гг. Строительством крепости шведы надеялись доказать русским, что право на владение всем регионом принадлежит им.

Олавинлинна с самого начала рассматривалась как масштабный проект. На строительство привлекли лучших иностранных специалистов. Денег для них не жалела даже церковь. У церкви была своя цель: искоренение православия, которое местные язычники приняли от новгородцев. Первым, на самом высоком месте острова, воздвигли главный корпус, из трёх мощных башен, Церковной, Колокольной и св. Эрика (не сохранилась) соединённых стеной.

Работы выполнялись в сильной спешке. Однако только через десять лет крепость смогла функционировать самостоятельно.

В 1495 году русские проверили обороноспособность крепости. Увы, взять её не смогли, разорив Нюслот и всю южную Финляндию, с большим полоном вернулись в Новгород. С этих пор Олавинлинна стала непременным участником всех русско-шведских войн. Шведы следили за тем, чтобы гарнизон крепости состоял не менее двухсот человек, и Олавинлинна наряду с Выборгом стала наиболее грозным форпостом владычества шведов на востоке.

Во время правления Густава Вазы и его сыновей Олавинлинну продолжали укреплять, и в 1560-1562 годах возвели башню Толстая. Тем временем шведы постоянно нарушая договоры о мире, расширяли свои границы, а потому Олавинлинна очень скоро утратила своё значение приграничной крепости, и работы по модернизации её были прекращены. Гарнизон крепости резко уменьшился, и к концу XVII в. артиллерийский расчёт, некогда самый крупный в Скандинавии, состоял всего из пяти человек личного состава. В карауле было задействовано всего 24 человека личного состава.

В 1612-1613 годах в Выборге проходили переговоры с Новгородом. Королевич Карл Филипп был новгородским кандидатом на царский престол (напоминаем, что это время Смуты в Московском государстве). 1614 – крепость посетил брат шведского короля Карл Филипп, возвращавшийся из Выборга домой.

1622 – крепость, по пути из Польши в Стокгольм, посетил король Густав Второй Адольф. Он был единственным шведским монархом, посетившем Олавинлинну .

1631 на крепостной кухне возник пожар, уничтоживший всю южную часть крепости.

В 1632 году по случаю гибели короля (Густава Второго Адольфа) в крепости устроили трёхмесячную траурную церемонию, во время которой съели 45 коров, 94 овцы и 20 фунтов (9 кг) лосося.

В 1657 русские люди вновь вторглись в пределы южной Финляндии. Крепость русские не смогли взять, и им пришлось вновь дотла сжечь Саволинну.

Во время Северной войны (1700-1721) солдаты Петра Первого захватили много земель вокруг крепости, гарнизон которой состоял из 314 человек.

1714 – русские вновь учинили великую кривду крепости (две башни напрочь сравняли с землёй) и городку Савонлинна. Комендант майиор Юхан Буш 28 июня 1714 года сдал крепость на милость русских. Из подписанного мирного соглашения, однако, не явствовало, кому же всё-таки должна принадлежать крепость, и после семилетнего владения крепостью Россия передала оную шведским людям. По каким-то не ведомым причинам ремонту и укреплению крепости не было уделено должного внимания.

В 1742 году комендант Гилленекер вновь сдал русским военным Олавинлинну после двух дней осады. В 1743 году по Абоскому миру крепость вместе со всей южной Финляндией отошла к России. В 1788 г. шведские люди подступили к твердыне, однако ушли восвояси не солоно хлебавши.

Внутренний двор крепости Олавинлинна.

В 1791-1792 по поручению Екатерины Второй Александр Васильевич Суворов инспектировал крепости Финляндии. Само присутствие прославленного фельдмаршала вмиг остудило горячие головы шведских ястребов, желавших взять реванш над Россией. Русские военные инженеры усовершенствовали укрепления Олавинлинны, пристроили бастионы. Следует признать, что военное строительство в Юго-Восточной Финляндии, потребовавшее от России значительных денежных  людских средств, строительных материалов и продовольствия оживило экономическую и культурную жизнь региона. Александр Васильевич развил кипучую деятельность: надзирал над строительством, закладывал провиантские магазины, строил кирпичные заводы, закладывал каменоломни для добычи камня, выписывал мастеровых из России (дабы не превратить солдат в рабочих мужиков), вникал в финансовые дела, карал подрядчиков-казнокрадов. По его чертежам прорыли каналы, связывающие озёра (для скорейшей переброски войск в случае войны). Находил время на обучение солдат и офицеров. Заботился о здоровье солдат. Благодаря рапортам графа Суворова Екатерина Вторая была в курсе всех финляндских дел. Суворов неоднократно приезжал в Санкт-Петербург для доклада императрице. Всё это не мешало ему внимательно следить за набирающим силу бригадным генералом Буонапарте. Однако все эти работы так и не пригодились, не представился случай… Слава богу. Рутинная работа в Финляндии тяготила фельдмаршала. Его ждала Италия, ждала Швейцария.

Вид на крепость с набережной.

В 1809 году Финляндия стала частью Российской империи, и Олавинлинна потеряла своё военное значение. Несмотря на это русский гарнизон квартировал в крепости вплоть до 1847 года. После этого крепость превратили в тюрьму.

В 1860 году в крепости вспыхнули пожары, разрушившие значительную её часть. Со временем крепость была восстановлена и начала привлекать внимание туристов.

В 1907 году крепость посетила финская оперная певица Айно Акте. И сразу увидела в укреплениях скрытый потенциал исторической музыкальной площадки. Первый музыкальный фестиваль, организованный Айно, состоялся летом 1912 года. С 1967 года такие фестивали проводят ежегодно. Добавим, что фестивали превратились в одно из самых заметных событий в мире оперного искусства. Оперный фестиваль длится месяц, а число посетителей достигает 60 тыс. человек. 

В крепости действует исторический музей.